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LES ORIGINES DU PÈRE NOËL

Les prochains jours seront marqués par les célébrations des fêtes de Noël et pour les plus petits, par les histoires et peut-être même la rencontre avec un personnage mythique lié à ce temps de l'année: le Père Noël. Saviez-vous que les origines de notre Père Noël actuel sont un mélange de différentes croyances très anciennes?


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De Saint-Nicolas à Santa Claus:


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Le Père Noël tire ses origines d'anciennes traditions mythologiques germano-scandinaves, mais aussi chrétiennes, liées notamment au personnage de Saint-Nicolas. Sa véritable histoire reste floue pour les historiens, mais le nom de ce Saint a commencé à apparaître dans les archives entre les IXe-XIe siècles de notre ère. Il aurait été un évêque de la ville de Myra, aujourd'hui en Turquie, au cours du IVème siècle de notre ère. Au XIème siècle, sont culte était devenu tellement populaire en Italie que son supposé "corps" avait été déménagé à Bari en 1087.


Des nixes, créatures des eaux et des marais
Die Rheintöchte, Arthur Rackman, 1910
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Difficile de véritablement prouver l'existence de Saint-Nicolas, qui semble être surtout l'incarnation chrétienne d'anciennes croyances nordiques perçues comme païennes par l'Église. En effet, en Allemagne et dans les pays Scandinaves entre autres, circulait un mythe ancien de la Nixe, une créature maléfique vivant dans les eaux et les marais. Ce monstre pouvait prendre une forme humaine pour attirer et manger les enfants. La "Nixe" se trouve dans le nom de Saint-NIColas, qui est devenu le saint patron des navigateurs et... le protecteur des enfants dans les croyances chrétiennes! 


Sinterklaas à Amsterdam
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Devenu un symbole de l'enfance, mais aussi de fécondité par l'abondance de sa barbe et son passage par les cheminées, Saint-Nicolas s'est graduellement imposé comme un personnage important des fêtes de Noël, surtout pour les enfants. Les Hollandais l'appelèrent Sinterklaas et lorsque ces derniers immigrèrent aux États-Unis, ils apportèrent avec eux son mythe et son nom, qui fut anglicisé en Santa Claus!

Vers le Père Noël:

Santa Claus tel qu'imaginé par Thomas Nast en 1881
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Voilà comment en 1823, un auteur anonyme (qu'on reconnait aujourd'hui comme étant Clement Clarke Moore) publia un conte de Noël connu sous le nom de "La nuit avant Noël", qui expliqua l'arrivée de Santa Claus sur le toit de la maison d'une famille la nuit du 24 décembre, avec son traineau et ses rennes. Il y est décrit comme un homme rieur, vêtu de rouge et portant une barbe blanche fournie. Son ventre rebondit lorsqu'il rit... Ce conte devint très populaire et fut ensuite publié dans de nombreuses revues et magazines aux États-Unis, cristallisant ainsi l'image de Santa Claus, qui devint le Père Noël en Grande-Bretagne et au Québec.


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Nous devons l'image populaire du Père Noël tout d'abord à un caricaturiste américain du nom de Thomas Nast, qui le dessina pour plusieurs magazines dont le Harper's Weekly, inspiré par le conte Clement Clarke Moore. Dans les années 1930, cette image fut ensuite reprise par la compagnie Coca Cola, dont la popularité du produit et l'efficacité des stratégies publicitaires contribuèrent à fixer l'image définitive que nous avons encore aujourd'hui du Père Noël...


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En ces temps de réjouissances, permettez-moi de vous souhaiter un joyeux Noël et de bons moments en famille!

Vous avez aimé cet article? Historia vous propose de lire aussi Qui étaient les Dalton? et Une petite histoire de la bande-dessinée.

Spécialisée en histoire ancienne, Evelyne Ferron enseigne l’histoire de l’Antiquité à l’Université de Sherbrooke et à l’Université du Québec à Chicoutimi, ainsi que l’histoire générale au Collège Mérici, à Québec. Chroniqueuse-historienne à la radio et intervenante à la télévision sur des sujets historiques très  variés, elle a le nez constamment plongé dans l'actualité  afin de faire des liens entre le passé et aujourd’hui.

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